En base a ello el gobierno resolvió abrir un MUSEO DE NAUFRAGIOS en las Reales Atarazanas para exhibir una selección de 1.200 piezas recuperadas del fondo del mar. Las piezas pertenecen a los 12 galeones españoles y otras naves de los siglos XV y XIX, que se consideran más representativas de la historia de la isla.
Para apreciar la importancia y antigüedad de los siniestros, nada más que retrotraernos al día de navidad del año 1492 cuando la SANTA MARÍA, la propia nave capitana de la expedición descubridora de Cristóbal Colón naufragó cerca de sus costas. Dicho sea de paso la búsqueda de este pecio ha desvelado desde hace varias décadas a los buscadores de naufragios más famosos del mundo, que se han lanzado en su búsqueda. Y muchas veces con anuncios de haberlo encontrado…
En 1976 el gobierno dio un primer paso en la revalorizacion del pasado marítimo y patrimonio arqueológico de la isla al poner en marcha el Programa de Arqueología Submarina. La finalidad directa era la de poner fin a la actividad de los pescadores y cazatesoros que estaban destruyendo el riquísimo “sitio arqueológico” con sus búsquedas indiscriminadas. Este fue el comienzo del Laboratorio de Patrimonio Cultural Subacuático que custodia más de 100.000 objetos de valor histórico. Para el armado del MUSEO DE NAUFRAGIOS se buscó el asesoramiento del arqueólogo subacuático español Carlos León y de los expertos dominicanos Francis Soto e Isabel Brito, quienes estuvieron varios meses estudiando más de 50.000 objetos para seleccionar los 1.200 más adecuados para exponer en el Museo.
En el folleto que acompañó la muestra Carlos León señaló que: “Se trata de uno de los pocos dedicados a los naufragios. La colección expuesta comienza con los restos de dos piezas artilleras de la flota de Ovando y una selección de joyas, monedas, piezas de cerámica y pesos hallados en un naufragio español descubierto en Punta Cana, también del siglo XVI. Y continúa con una muestra espectacular de objetos del galeón Nuestra Señora de la Limpia y Pura Concepción compuesto por joyas, piedras preciosas y hasta de cerámica Ming.”
El naufragio más famosos cuyas piezas representan la muestra es el galeón el NUESTRA SEÑORA DE LA LIMPIA Y PURA CONCEPCION, llamada simplemente la CONCEPCION, que tiene una historia tan apasionante como su cargamento. En 1641 partió desde Veracruz con más de 600 toneladas de lingotes de oro y barras de pleta y productos traídos de China y en las cercanías de La Española lo acometió un terrible temporal que lo incrustó contra los arrecifes. La mitad de los tripulantes fallecieron y todo el cargamento desapareció a unos 15 metros de profundidad. Fue una de las mayores tragedias desde el punto de vista económico sufridas por el reino de España.
La búsqueda del tesoro pasó por varias vicicitudes hasta que fue encontrado por el inglés William Phips quien extrajo 74 toneladas de monedas y barras de oro, recibiendo después el título de caballero en su Reino.A partir de entonces fue olvidado hasta el año 1968 en que Jacques Cousteau organizó una expedición de búsqueda, con resultado de recuperar cuatro de sus cañones y dos anclas.
En 1978, la compañía Seaquest Internacional Inc. desenterró, a su vez, miles de monedas, lingotes, bandejas, cucharas, espadas, cadenas de oro, además de un baúl con 1.440 monedas. Hasta que en 1981, la firma Caribe Salvage, con permiso del Gobierno, extrajo 3.000 monedas más, joyas y parte del cargamento de porcelana china. Lo interesante del Museo no es solo su contenido sino la elección del edificio, el de Reales Atarazanas, astilleros para la construcción y conservación de material marítimo, que data del año 1543, durante el reinado de Carlos V.