La Primera Expedición Científica

Francisco Hernández

Año 1571

La expedición de Francisco Hernández de Toledo, también conocida como Comisión de la Nueva España está considerada como la primera expedición científica al Nuevo Mundo, dirigida por este personaje, médico y naturalista del tiempo de Felipe II, de gran fama en España debido por sus trabajos en plantas medicinales.
En agosto de 1571 partió para el Nuevo Mundo, junto con su hijo, y desembarcó en febrero de 1572 en Veracruz. Durante tres años recorrió México y América Central junto con un geógrafo, pintores, botánicos y médicos nativos, recogiendo y clasificando especímenes botánicos. También estudió la cultura y las prácticas medicinales del pueblo Nahuas, tomando notas y preparando las numerosas ilustraciones ayudado por tres pintores indígenas que había sido bautizados como Antón, Baltazar Elías y Pedro Vázquez. Entre los especímenes botánicos la expedición descubrió la Piña, el Cacao, (conocido localmente como Cacahuatl), Maíz, la fruta de la pasión, y varias plantas con alucinógenos que se utilizaban en rituales como el Peyote.
Desde marzo de 1574 hasta su regreso a España en 1577, Hernandez vivió en México donde llevó a cabo numerosas pruebas médicas de las plantas, reuniendo todos los saberes en una gran recopilación de datos. En 1576 durante la gran epidemia que afectó a los aztecas, Hernández realizó autopsias en el Hospital Real de San José, en colaboración con el cirujano Alonso López de Hinojosos y el médico Juan de la Fuente. Hernandez describió los síntomas con exactitud clínica.
Hernández regresó a España en 1577 trayendo con él una cantidad grande de semillas y plantas vivas. Preparó una breve introducción que fue impresa, pero murió antes de que pudiera ver su trabajo completo publicado. Todo el material se guardó en la biblioteca del Escorial, pero la mayor parte de este legado se ha perdido debido a un incendio que se originó casi un siglo más tarde. Las numerosas descripciones de Hernández incluidas muchísimas plantas desconocidas sin su ilustración o su planta correspondiente se ha quedado incomprensible.
La recopilación fue finalmente publicada en México en 1615 bajo el nombre de Quatro libros de la Naturaleza, y virtudes de las plantas y animales que están reunidos en el uso de Medicina en la Nueva España, y el Método, y corrección, y preparación, que para administrallas se requiere con lo que el Doctor Francisco Hernández escrito en lengua latina por el sacerdote Dominicano Francisco Ximénez.